В соответствии с временным стандартом UTC (Всемирное координированное время), который люди используют в своей повседневной жизни, день длится 86 400 секунд.

UTC является "атомным временем" — продолжительность одной секунды основана на частоте весьма предсказуемых электромагнитных переходов в атомах цезия. Эти переходы настолько стабильны, что подобные часы обладают точностью до одной секунды в 1 400 000 лет, пишет журнал "Вокруг света".

Однако на практике средние солнечные сутки, или средняя длина дня, составляет около 86400,002 секунды. Так получается потому, что гравитационное взаимодействие между Землей, Луной и Солнцем замедляет вращение планеты.

По подсчетам ученых, средний солнечный день не равен 86 400 секундам примерно с 1820 года. Разница в 2 миллисекунды, или две тысячных долей секунды, гораздо меньше, чем мгновение ока и едва ли заметна на первый взгляд.

Если же она будет повторяться изо дня в день, к концу года добавится почти секунда, но так происходит далеко не всегда. Вращение Земли замедляется, но продолжительность каждого отдельного дня меняется непредсказуемым образом и зависит от многих факторов: климатических изменений, динамики внутреннего ядра Земли, изменений в атмосфере, океанах и многих других причин.

История атомного времени 

Универсальное время — Universal Time 1, или UT1, — вычисляется с учетом вращения Земли относительно квазаров. Как правило UT1 расходится с "атомным временем".

Чтобы время UTC не отличалось от UT1 более чем на ±0,9 секунды, ученые и решают периодически добавить к суткам одну секунду. Ответственность за добавление дополнительных секунд ко времени UTC лежит на Международной службе вращения Земли, а само событие происходит 31 декабря, либо — как в этом году — 30 июня.

Впервые високосную секунду решили добавить в 1972 году, и с тех пор вплоть до 1999 года добавляли примерно одну в год.

Затем астрономы перешли на другой метод вычислений, и такая практика стала более редкой. В этот раз високосная секунда — всего четвертая по счету начиная с 2000 года. Когда будет добавлена следующая, точно неизвестно, поскольку факторы, влияющие на скорость вращения Земли, мало предсказуемы.