Палеонтологи из Саутгемптонского университета обнаружили останки нового вида птерозавров, по величине не превосходящего домашнюю кошку. По мнению ученых, находка доказывает, что в эпоху Верхнего мела существовали летающие ящеры, не превышавшие размером крупных птиц. Исследователи рассказывают об открытии в статье, опубликованной в журнале Royal Society Open Science.

Птерозавры представляют собой отряд вымерших летающих архозавров, которые появились в триасовый период и существовали на протяжении почти 160 миллионов лет. Эти животные стали первыми известными позвоночными, которые развили способность к активному полету — в этом им помогали легкие и тонкие трубчатые кости, а также служившие крыльями складки кожи, натянутые между боковой частью тела и длинным четвертым пальцем на каждой из передних конечностей.

Окаменелости, в том числе плечевую кость и некоторые фрагменты позвоночника, в 2009 году обнаружил палеонтолог-любитель на острове Хорнби — территории Британской Колумбии в Канаде.

Спустя несколько лет канадский профессор Марк Уиттон датировал их верхним меловым периодом, возраст останков может достигать 77 миллионов лет. Исследователи не исключают, что останки с острова Хорнби на самом деле представляют собой фрагменты скелетов нескольких животных, так как они не были соединены друг с другом.

Однако примерно одинаковая степень их сохранности, а также отсутствие повторяющихся частей позволяют предположить, что они принадлежали одной особи. Новый вид, которому палеонтологи решили не давать отдельного названия, относится к надсемейству аждархидов (Azhdarchoidea) — в него входят некоторые крупнейшие из известных птерозавров, такие как кетцалькоатль. Однако обнаруженный летающий ящер значительно уступал им в габаритах: размах его крыльев едва превышал полтора метра, а рост достигал всего 30 сантиметров. При этом состояние костей позволяет говорить о том, что это была взрослая особь, достигшая полного развития.