НАСА разбило автоматическую межпланетную станцию MESSENGER о поверхность Меркурия.

За несколько минут до расчетного времени в Twitter-аккаунте зонда появилась прощальная запись: «Думаю, пора сказать до свидания всем моим друзьям, семье, группе поддержки. В самое ближайшее время я совершу свое последнее столкновение».

Миссия MESSENGER завершила свою работу, когда одноименный аппарат на скорости 3,91 километра в секунду 30 апреля 2015 года в 21:46 киевского времени упал на ближайшую к Солнцу планету. Примерные координаты падения аппарата — 54 градуса северной широты и 210 градусов восточной долготы. Столкновение произошло на стороне планеты, недоступной наблюдению с Земли.

Основной причиной завершения миссии является исчерпание запасов топлива станцией. В результате столкновения Messenger с Меркурием на северном полушарии планеты образовался кратер диаметром примерно 16 метров.

Такой расчетный результат получен после изучения динамики столкновения корабля массой 513 килограммов, поперечные размеры которого равны примерно трем метрам. Messenger запущен в космос 3 августа 2004 года с космодрома на мысе Канаверал при помощи ракеты-носителя Delta II. На орбите Меркурия аппарат оказался 18 марта 2011-го. С тех пор он прошел расстояние более 7,9 миллиарда километров, которое включает 15 оборотов вокруг Солнца, три — вокруг Меркурия, два — вокруг Венеры и один — вокруг Земли, прежде чем попасть на орбиту ближайшей к Солнцу планеты системы.

В тему 

 Из-за близкого расположения Меркурия к Солнцу на него оказывается значительное влияние (прежде всего гравитационное и радиационное). Это сильно затрудняет исследование планеты автоматическими межпланетными станциями. В ходе своей миссии Messenger получил первую подробную карту поверхности Меркурия, а исследования его кратеров демонстрируют неоднородное внутреннее строение планеты.

Также зонд изучил высокоэнергетические частицы от Солнца, в потоке которых оказывается планета.

Меркурий является самой малой и легкой планетой Солнечной системы. Он легче и меньше Земли примерно в 20 раз, а его средняя плотность примерно такая же, как и у Земли. Год на планете длится около 88 дней. У нее нет спутников и сильно разреженная атмосфера, а по своим физическим характеристикам Меркурий напоминает Луну.