В отборе ЧМ-2014 Северная Ирландия набрала всего семь очков и только на одно обошла Люксембург, заняв второе место с конца. Кто мог тогда подумать, что эта команда начнет гонять соперников по следующей квалификации и завоюет прямую путевку на Евро-2016?

Сказочный отбор

Предпосылок не было никаких. Осенью 2013-го северяне проиграли Люксембургу и Азербайджану, в спаррингах первой половины 2014-го расписали мир с Кипром, уступили Уругваю и Чили. Но едва стартовал новый отбор, встрепенулась вся Европа: Северная Ирландия оформила три победы в трех матчах, уложив с общим счетом 6:1 на лопатки Венгрию, Фареры и Грецию. Да, проиграла в ноябре Румынии, но это поражение оказалось единственным для команды Майкла О`Нилла за 10 матчей цикла.

В сборную Украины вызвали семерых футболистов "Шахтера"

Чем-то такое перевоплощение напоминает фрагмент из истории сборной Украины, которую только-только принял Олег Блохин. В спаррингах 2004 года сине-желтые имели бледный вид, ни разу не выиграли, но стартовал цикл ЧМ-2006, как наши начали набирать очки. Правда, у Северной Ирландии, в отличие от украинской истории 10-летней давности, тренер оставался прежним, но сказка о Золушке в итоге получилась не хуже, чем у нас.

С новой модной схемой

Примечательно, что по проценту набранных очков (36,36%) во главе сборной О`Нилл явно уступает своим предшественникам — Найджелу Уортингтону (53,66%), Сэмми Макилрою (54,84%), Лоури Макменеми (50%), но при этом он Северную Ирландию в финальный турнир вывел, а они об этом только мечтали. Успехи отбора Евро-2016 в суммарной статистике тренера нивелируются неважными результатами в спаррингах и в предыдущем цикле.

Фоменко пригласил в сборную легионера из России

Пробили ли часы полночь для британской Золушки и превратилась ли карета опять в тыкву, сказать сложно. С марта 2015 года северяне не проигрывали (четыре победы в девяти матчах) и пытаются совершенствовать свою игру. В отборочном турнире О`Нилл предпочитал схему 4–3–3 или приблизительно схожую — 4–1–4–1, но в спаррингах ноября и марта Северная Ирландия пробовала возвращающийся в моду вариант 3–5–2 — с тремя центральными защитниками. По такой схеме с нами играл Уэльс, поставив перед украинскими футболистами задачи, на которые они с трудом нашли ответы.

Тренерский фактор

Чтобы стать тренером национальной сборной Северной Ирландии, бывшему полузащитнику этой команды Майклу О`Ниллу (к слову, сыгравшему с Украиной в августе 1996-го 39 минут) понадобилось всего пять лет. В 2006-м он возглавил заштатный шотландский клуб «Брихин Сити», показал себя с лучшей стороны и в декабре 2008-го оказался в «Шемрок Роверс», который занял скромное 7-е место в чемпионате Ирландии.

Зозулю и Ротаня вызвали в сборную Украины

В первый же сезон О`Нилл поднял команду на вторую строчку, в 2010-м сделал ее чемпионом впервые с 1994 года, а в 2011-м повторил успех. Словом, навел шороху. И в декабре 2011-го принял сборную Северной Ирландии, которая закончила отбор Евро-2012, опередив в группе лишь Фареры.