Летом 1996 года впервые с момента проведения чемпионата независимой Украины наш футбол претерпел радикальные изменения. Еще в декабре 1995-го на встрече руководителей клубов с главой ФФУ Виктором Банниковым был создан совет президентов под началом Григория Суркиса, который занялся подготовкой к созданию Профессиональной футбольной лиги. За основу были взяты документы российской ПФЛ, причем поначалу не все страницы даже были адаптированы под украинский формат — статьи устава и регламентные нормы просто списывались.

8 мая ПФЛ была создана. Григорий Суркис пообещал бороться с коррупцией и взятками, но вместо подписания договора о сотрудничестве наткнулся на противодействие части руководителей ФФУ. От междоусобицы украинский футбол спас министр молодежи и спорта Валерий Борзов, которому удалось погасить страсти, привести все к общему знаменателю и договориться о проведении чрезвычайного конгресса ФФУ 27 июня. На нем неожиданно всплыла кандидатура министра Кабинета министров Валерия Пустовойтенко, который с согласия Леонида Кучмы стал президентом Федерации, а Банников занял пост первого вице-президента.

Государственную регистрацию ПФЛ прошла 6 июня, а 10 июля принялась за дело. Кроме вопросов вроде согласования календаря и регламента представители клубов занимались утверждением списка судей, рекомендованных ФФУ для матчей ЧУ: из 19 отбор прошли 14. Спустя четыре года Григорий Суркис, возглавив ФФУ, отберет у ПФЛ полномочия утверждать арбитров.

Крах «ЦСКА-Борисфена»

Самая громкая бомба взорвалась перед самым стартом сезона. Дерзкий новичок прошлого сезона «ЦСКА-Борисфен», бросивший перчатку «Динамо», но к финишу откатившийся на четвертое место, летом решил радикально укрепить состав. Из Днепропетровска в Киев отправился главный тренер «Днепра» Бернд Штанге, а с ним топовые игроки клуба — Ковалец, Полунин, Скрипник, Мизин, Нагорняк...

Эта команда при поддержке могучего спонсора («Интергаз») доставила бы массу неприятностей «Динамо», но после сборов в Австрии в клубе случилась смена власти — за четыре дня до старта ЧУ. Вместо Дмитрия Злобенко президентом стал Михаил Гриншпон, один из учредителей компании «Киев-Донбасс», который сразу же признался, что планка ЦСКА (клуб лишился приставки «Борисфен») — середина таблицы: «Становиться вторым Суркисом и лезть на вершину я не собираюсь».

Амбициозный проект рухнул, едва родившись. Штанге уехал в Германию, разбрелись и звезды — кто куда. А на стартовый матч против «Динамо» армейцы вышли с игроками, половину из которых знали только специалисты.

«Кто-то помешал этому проекту состояться. Слухов было много. Тогда фаворитом было «Динамо», но если бы ничего не помешало, за чемпионство мы бы боролись однозначно», – сказал нам Сергей Нагорняк.

Грозный план Грозного

Тем временем в Днепропетровске спохватились и стараниями Сергея Тигипко, а также помощи новых учредителей клуба (в том числе «Привата») создали свой проект. А громкое заявление — стать чемпионом Украины в 2000 году — сделал новый главный тренер команды Вячеслав Грозный, вернувшийся в Украину после двух лет работы в московском «Спартаке» (а также сборной России).

За четыре года 40-летний тренер обещал вывести «Днепр» в ЛЧ, на ходу слепил приличную команду из известных (Нагорняк, Мороз, Шаран, Сосенко) и не очень известных исполнителей, и после трех туров днепряне красовались во главе таблицы с разницей мячей 10–1.

На зимний перерыв «Днепр» ушел на 2-м месте, уступая лишь «Динамо» (правда, семь очков), неудивительно, что по итогам 1996 года Грозный удостоился титула лучшего тренера Украины. Но антракт не пошел на пользу его команде, днепряне весной показали 5-й результат, а в целом за сезон — 4-й.

Серебро и Кубок Ахметова

Горняки летом 1996-го продолжили падение (в прошлом чемпионате — 10-е место), и засыпались в Кубке Интертото, где проиграли даже белорусской «Атаке-Ауре». Валерию Рудакову пришлось уйти, а в Донецк из Кременчуга вернулся Валерий Яремченко, с ним — Ателькин, Матвеев, Леонов.

Но осенью горняки лишь готовили взлет, заняв после первого круга 5-е место. А вот после того, как 18 ноября новым президентом «Шахтера» стал Ринат Ахметов, донецкий клуб прибавил газу и по результатам второго круга проиграл всего три очка «Динамо» (в личной встрече — 1:3).

Шесть побед в семи турах на финише позволили горнякам завоевать серебро. С тех пор «Шахтер» в ЧУ ниже второго места никогда не опускался. А после победы в Кубке Украины Ахметов заявил, что «Шахтер» станет чемпионом страны.

Зато после зимнего перерыва совсем развалился недавний претендент на чемпионство — «Черноморец». Команда Леонида Буряка на протяжении всего сезона запомнилась претензиями в адрес арбитров (часто справедливыми), протестами и некрасивыми выходками лидеров, а весной одесситы, словно с камнем на шее, пошли на дно — набрали всего 14 очков из 45. Процесс оказался необратимый: в следующем сезоне моряки отправятся в первую лигу.

Шустрая Полтава

Главный сюрприз сезона преподнесла «Ворскла» — победитель первой лиги, которая не стала стесняться и в элите. В трех стартовых турах полтавчане взяли девять очков, причем разгромили «Черноморец» в Одессе (3:0), потом поделили очки с «Днепром» и «Шахтером» и в знаменитом матче 29 сентября обыграли на своем поле «Динамо» — 4:3.

Дебютант довольно ровно двигался по дистанции (28 очков в первом круге, 30 — во втором) и пришел к финишу третьим. Других медалистов среди дебютантов ЧУ не было ни до, ни после.

«Виктор Пожечевский собрал очень сильный коллектив, — рассказывает лучший бомбардир той команды Сергей Чуйченко. — Были ребята и из «Динамо». Состав сильно обновился после выхода из первой лиги, но пришедшие футболисты были опытными, поэтому сыграться с тем же Иваном Яремчуком труда не составило. За победу над «Динамо» нам и премиальные не нужны были, хотя они и выплачивались в тройном размере — мотивация и так зашкаливала. Очень помогал тогда Иван Шарий, прилично забивавший в свои 38 лет. У него осталась стартовая скорость, и был поставлен удар. Мог прокинуть мяч на 20 метров и обойти молодого защитника. Мы знали, что ему всегда можно закинуть мяч, и он с ним убежит».

Лобановский — в Киеве

Для «Динамо», укомплектованного лучше всех в стране и заполучившего перед началом сезона белорусов Белькевича и Хацкевича, то поражение в Полтаве стало вторым за 10 туров (во 2-м подопечные Йожефа Сабо дома проиграли запорожскому «Металлургу»). А через неделю с хвостиком стало известно, что в родной клуб наконец-то возвращается Валерий Лобановский.

Слухи об этом крутились примерно два раза в год, но только в конце 1996-го все звезды сошлись: 8 октября было объявлено о согласии мэтра принять команду с Нового года, а 17-го, на глазах у Лобановского, сидевшего в ВИП-ложе винницкого стадиона, киевляне в серии пенальти проиграли матч 1/8 финала КУ «Ниве».

Лобановский лишился возможности в первый же свой сезон оформить дубль, но, внеся коррективы в игру команды (например, переквалифицировал форварда Гусина в прекрасного опорного полузащитника), за три тура до финиша, 30 мая, после крупной победы над кировоградцами стал чемпионом.