Национальная сборная под руководством Йожефа Сабо и его ассистента Леонида Буряка в сезоне-1996/1997 болельщиков преимущественно радовала. В первой половине 1996 года новые наставники за счет крутого подкрепления из молодежки (Шевченко, Ребров, Шовковский, Ващук, Дмитрулин, Косовский, Михайленко, Кривенцов, Кардаш) начали процесс формирования обновленной команды.

Последние штрихи перед стартом отбора ЧМ-1998 были нанесены в спарринге с Литвой, которую Украина разгромила — 5:2. Два гола забил Леоненко, но никто не мог предположить, что карьера 26-летнего форварда в сборной приближается к финишу, а его последним матчем в национальной команде станет стартовый поединок нового цикла — 31 августа в Белфасте против Северной Ирландии.

Этот матч в какой-то степени можно считать точкой отсчета совершенно нового этапа в жизни сборной Украины — совсем непохожего на мучения, пережитые во время отбора Евро-1996. Из Белфаста после навеса Скрипника и удара головой Реброва «сине-желтые» увезли три очка — 1:0.

А 5 октября в Киеве была добыта одна из самых ярких побед на тот момент — над Португалией (2:1, голы Попова и Максимова).

Правда, спустя месяц португальцы дома взяли реванш (1:0), но подопечные Сабо уже поверили в свои силы и были готовы продолжать банкет.

В конце марта 1997-го Украина на нейтральном поле в Гранаде победила Албанию (1:0, Ребров).

А в начале апреля в Киеве — Северную Ирландию (2:1, Косовский, Шевченко).

К тому моменту Украина возглавляла группу — 12 очков (5 матчей), опережая Португалию — 9 (6) и действующего чемпиона Европы Германию — 8 (4).

Но в следующих трех играх мы взяли лишь два очка: проиграли в Бремене немцам (0:2).

Отпустили с миром Армению (1:1).

И дали бой Германии дома (0:0).

К лету Украина все еще была во главе таблицы, но уже уступала конкурентам по потерянным очкам, и уже не все зависело от нас...