Летняя пауза 1998 года получилась такой же чрезвычайно короткой, как и в 1997-м — всего две с половиной недели, а новый чемпионат начался 7 июля (так рано еще никогда не стартовали). Причем по просьбе Йожефа Сабо, главного тренера национальной сборной, едва не провели первый тур еще 4-го, но в крайности вдаваться не стали.

Провалы топов

Не заладился сезон у команд из верхней части таблицы прошлого чемпионата. Залихорадило «Днепр», который после ухода Вячеслава Грозного из претендента на место в ЛЧ превратился в аутсайдера. Правда, на старте днепряне ухитрились в Киеве обыграть динамовцев.

Расставшись по ходу чемпионата с Владимиром Онищенко, провалился донецкий «Металлург», «Ворскла» опустилась к середнякам после отъезда Виктора Пожечевского в Туркмению (за ним для выступлений за сборную этой страны подалась группа опытных игроков из Украины — Хомин, Кислов, Завьялов, Сосенко, Бондаренко), а «Черноморец» и вовсе выступал в первой лиге.

С другой стороны, нынешний тренер сборной Украины Михаил Фоменко помог вернуться в элиту «Металлисту» и харьковчане закончили сезон уже в топ-6. Но главной сенсацией сезона стал «Кривбасс».

Таран пошел на таран

Ближе к концу первого круга стало понятно, что конкурентоспособными в ЧУ на данный момент являются лишь четыре клуба — три медалиста прошлого сезона («Динамо», «Шахтер» и «Карпаты»), а также криворожцы, которые в 1996-м и 1997 годах вели отчаянную борьбу за выживание. В городе появился мэр Юрий Любоненко, оказавший серьезную поддержку футбольной команде. А начинающий тренер Олег Таран, которому в январе 1999-го исполнилось лишь 39 лет (для сравнения: Сергею Реброву сейчас — 41), проявил себя очень грамотным специалистом.

В сезоне-97/98 команда избавилась от статуса аутсайдера, а в следующем — пошла в поход за медалями. И хотя по составу тот «Кривбасс» еше не был звездным (спустя год ситуация поменяется), это не помешало криворожанам нанести поражение «Шахтеру» (1:0), сыграть с горняками и динамовцами вничью, а на финише обогнать «Карпаты» и взять «бронзу».

Правда, один из руководителей «Кривбасса» Анатолий Буряк едва не нарвался на суровую дисквалификацию — за угрозу расправы с арбитром Горожанкиным и его семьей. Испуганный судья попросил больше не назначать его на игры «Кривбасса», а в ПФЛ хотели наказать Буряка по-максимуму, но в итоге горячему руководителю клуба запретили на год находиться в технической зоне.

Три увольнения Маркевича

На протяжении почти всего сезона находились на слуху у журналистов и болельщиков «Карпаты». Виной тому — проблемы во взаимоотношениях между командой во главе с Мироном Маркевичем и руководством клуба. Главный тренер еще в июле дважды писал заявление об отставке, но всякий раз ему обещали, что долги перед командой будут погашены и ситуацию удастся нормализовать. «Карпаты», имея очень приличный состав, вполне могли рассчитывать на медали, ведь в личных встречах дома они обыграли всех трех призеров сезона, а в гостях отстояли ничейные результаты.

Но в конце февраля 1999-го Маркевич написал третье, последнее, заявление об увольнении. Весной команду (ее покинули защитники Езерский и Микитин, ушедшие в «Динамо» и «Шахтер») тренировал Степан Юрчишин, который до этого возглавлял «Львов» в первой лиге. С ним львовяне и играли в финале Кубка Украины против «Динамо», который впервые завершился крупной победой одной из команд и стал бенефисом Шевченко.

«Динамо» на рынке

Шева провел последний сезон за киевский клуб и перешел в «Милан». Впрочем, «Динамо» тогда готово было отпустить не только Андрея. На просмотр в «Ливерпуль» ездил Головко, в «Трабзонспор» перешел Калитвинцев, подписал контракт с «Бенфикой» Лужный (но вскоре вернулся, потому что португальцы оказались неплатежеспособны), которого на пару с Ребровым обхаживали клубы из Англии. Взамен из России приехали Кормильцев, Серебренников и Яшкин, которые вскоре приняли украинское гражданство и начали выступать за нашу сборную. Лобановский уже начинал строить новую команду.

English от Бышовца

А в «Шахтере» стройка не прекращалась, причем президент клуба Ринат Ахметов все чаще говорил о «золоте» для горняков. Благодаря восьмиматчевой победной серии команда Валерия Яремченко взлетела на первую строчку турнирной таблицы и к 20 октября опережала «Динамо» и «Кривбасс» на шесть очков. Правда, у киевлян была игра в запасе, но уже 25 октября подопечные Яремченко были биты «Кривбассом» (0:1), и преимущество нивелировалось. А после поражения от «Динамо» в отложенном матче (1:2) уже горняки отставали на три очка...

3 апреля в Донецке высадился Анатолий Бышовец, за которым летал лично Ахметов. Экс-наставник сборной России и давний оппонент Лобановского, сменив на тренерском месте Яремченко, с вдохновением взялся за дело. Даже составил список желаемых приобретений из чемпионата России (Березовский, Цымбаларь, Веретенников, Смертин) и принялся перестраивать «Шахтер».

Причем не только в кадровом и тактическом плане, но и в общеобразовательном — организовал на базе библиотеку для футболистов, а также уроки английского языка. В Киеве (да и вообще в Украине) над этим посмеивались, а ветераны горняков категорически не восприняли новации Бышовца. И на финише «Шахтер» отстал от «Динамо» на девять очков.