После ноябрьской неудачи 1997 года в плей-офф ЧМ-1998 с хорватами сборная Украины ушла на восьмимесячные каникулы и первый матч провела только в июле 1998-го — товарищеский дома с Польшей (1:2). К тому времени уже было ясно, что Йожеф Сабо, контракт которого с ФФУ истекал в декабре 1997-го, остается на своем посту (хотя он сам настаивал, чтобы его сменил Валерий Лобановский, который в итоге стал главным тренером всех сборных Украины, а Сабо остался старшим по национальной команде), а в январе 1998-го в Генте прошла жеребьевка отбора Евро-2000.

Украине вновь «повезло»: вслед за действующими чемпионами Европы немцами к ней в группу попали французы, которые чуть позже, летом 1998-го, стали чемпионами мира. Но еще больше внимания привлекала дуэль с Россией, сборную которой возглавлял экс-киевлянин Анатолий Бышовец.

Именно домашним матчем с россиянами нам и предстояло начинать отбор, перед которым Украина успела еще разок проверить силы в спарринге с Грузией (4:0). «Матч века» с Россией собрал на трибунах «Олимпийского» 82 тысячи болельщиков, ажиотаж был неимоверным. И хотя перед игрой можно было увидеть некоторых игроков двух сборных, мирно переговаривавшихся друг с другом, кое-кто явно перегорел. В последний момент перед игрой Сабо пришлось менять Косовского на Ковалева. Официально — из-за растяжения на разминке, неофициально — из-за слишком возбужденного состояния динамовца.

После игры, завершившейся победой Украины со счетом 3:2, Сабо нахваливал Шевченко, но голы забивали другие — Попов, Скаченко и Ребров. Восторг и единение в Украине царили необыкновенные. И ходила байка, что премиальные сборной решил выдать президент «Шахтера» Ринат Ахметов.

К концу 1998 года Украина, выиграв три матча из трех (после России одолели Андорру — 2:0 и Армению — 2:0), возглавляла группу.

Россия с тремя поражениями болталась рядом с Андоррой, за что Бышовцу пришлось сдать бразды правления Олегу Романцеву, а Франция, оступившаяся на старте с Исландией (1:1), шла второй.

Но развить успех как следует нам не удалось.

В марте после стратегической ничьей с французами на их поле (0:0, а Шева мог забить Бартезу, но не попал ему между ног) последовала осечка в Киеве с Исландией (1:1).

А в июне к ней добавилась еще и ничья в Ереване (0:0).

На летний перерыв 1999 года Украина все же ушла лидером с 15 очками.

Франция, которая проиграла дома россиянам — 2:3, имела в активе 14, а Россия, выдавшая под началом Романцева цикл из четырех побед, – 12 очков (как и Исландия).

Финиш обещал быть горячим...