Благодаря реформам еврокубков (ликвидация Кубка кубков в пользу Кубка УЕФА, радикальное расширение ЛЧ) и ударному выступлению «Динамо» на международной арене в двух сезонах кряду, Украина впервые получила право летом 2000 года делегировать в ЛЧ сразу двух представителей. Место киевского гранда в этом турнире сомнению не подлежало, а вот за вторую путевку в ЧУ-1999/2000 развернулась очень масштабная битва — между «Шахтером» и «Кривбассом».

Амбиции «Кривбасса»

Сложно даже сказать, кто больше постарался для создания этой интриги — горняки, топтавшиеся на месте, или криворожцы, которые не удовлетворились бронзовыми наградами предыдущего сезона. «Кривбасс» той поры вообще не был похож сам на себя: не менял тренеров раз в полгода (или даже чаще), доверившись Олегу Тарану и его ассистентам еще летом 1997-го, мог похвастать стабильностью состава. Семь футболистов проводили третий сезон в команде, еще десяток — второй, летом 1999-го в Кривой Рог из Львова перебрался звездный, по меркам ЧУ, форвард Паляница, зимой 2000-го его примеру последовали не менее звездные Гецко и Мизин, за счет чего существенно возросла атакующая мощь «Кривбасса».

Поговаривали, что руководство клуба, рассчитывая на серьезные премиальные от выступления в ЛЧ, взяло большой кредит, а команда со старта рванула вперед. По 2 октября включительно лидером чемпионата был как раз «Кривбасс», успевший в 1-м туре сыграть вничью с «Динамо» (1:1, причем киевляне отыгрались лишь с пенальти под занавес встречи), а в 4-м — уложить на лопатки «Шахтер» (1:0).

Бышовец и пустота

Горняки продолжали мучиться под началом Анатолия Бышовца, который успел озвучить причины отставания «Шахтера» от «Динамо». Мол, они кроются в психологии футболистов, которые привыкли к лидерству киевлян и не представляют себя на их месте. Рецепт успеха, судя по всему, заключался в кардинальной перестройке состава — в пользу тех, кто еще не проникся пиететом по отношению к «Динамо». Но время массового пришествия легионеров в «Шахтер» еще не наступило, хотя ветер перемен уже подул, да и те, кто приезжал (Штолцерс, Бахарев, Жуненко), будучи выходцами из постсоветского пространства, прекрасно знали место киевского клуба в иерархии.

Новую команду Бышовец, несмотря на попытки привить своим подопечным любовь к книгам (знаменитая библиотека на базе) и обучить их английскому языку, построить не успел, хотя новичков в Донецк приехало немало. Зато с ветеранами (Орбу и Кривенцовым) уроженец Киева с российским паспортом успел крепко разругаться. Не заладились дела и на поле. В восьми матчах ЧУ «Шахтер» набрал лишь 16 очков (5-е место), а сентябрьское фиаско в Кубке УЕФА с «Родой» обернулось отставкой Бышовца.

До середины ноября функции главного тренера выполнял Алексей Дрозденко, но не очень успешно — в шести играх горняки потерпели еще три поражения (кряду!). В итоге 16 ноября «Шахтер» принял под свое руководство известный по работе в «Черноморце» и «Роторе» специалист Виктор Прокопенко, с которым горняки и поставили точку в 1999 году, сыграв перенесенный матч 7-го тура с «Динамо» (0:0). На зимний перерыв команда ушла, проигрывая киевлянам 15 очков, а «Кривбассу» — 5.

Комплименты Прокопенко

Горняки в новое тысячелетие вступили с новой тренировочной базой. А Прокопенко, укрепив состав при помощи вернувшегося из Италии Ателькина, а также Абрамова, Пестрякова и первого в истории клуба легионера из дальнего зарубежья — Алиуце (в Румынии его называли вторым Георге Хаджи), вновь превратил «Шахтер» в могучую силу. Во втором круге горняков и киевлян разделила одна победа, которую команда Лобановского одержала в Киеве благодаря двум штрафным, исполненным Хацкевичем и Белькевичем (2:1).

До игры Прокопенко был сама любезность, сравнивал киевлян с хирургом, который указывает на слабые места других клубов и помогает удалять их, но после финального свистка отказался даже прийти на пресс-конференцию. Наставник горняков был до предела возмущен судейством симферопольца Мельничука. Впрочем, претензии к арбитрам звучали отовсюду, а у некоторых рефери даже заметили особую любовь к отдельным командам (например, Шебеку ставили в укор слишком частую работу на матчах «Кривбасса»).

Самым главным достижением нового наставника «Шахтера» стал выигранный забег за место в ЛЧ. К очной встрече в Донецке в 27-м туре команды Прокопенко и Тарана пришли с одинаковым количеством очков, причем у криворожан, которые перед этим уступили «Динамо» в финале Кубка Украины, имелась еще игра ЧУ в запасе. Горняков устраивала только победа, которую они и добыли — 3:1 (победный гол забил Орбу, которого недолюбливал Бышовец). «Кривбасс» после этого выиграл лишь два поединка из четырех, завершил сезон поражениями в Полтаве и Киеве и пришел к финишу третьим. Отличный шанс прорваться в ЛЧ был упущен, а команда начала постепенно падать вниз, но это произошло уже в следующем чемпионате...

Сокращение ради календаря

Бичем чемпионата стали переносы матчей. Всего вне рамок своего тура было сыграно 11 поединков, а точку в программе первого круга удалось поставить лишь 3 декабря, хотя матчи 15-го тура состоялись практически на месяц раньше — 7 ноября. За рваный календарь Григория Суркиса и ПФЛ критиковали и его коллеги (например, первый вице-президент Равиль Сафиуллин), и вышестоящие инстанции (президент ФФУ Валерий Пустовойтенко). Впрочем, Суркис в ответ за словом в карман не лез, напоминая, что переносы инициируют либо тренеры клубов, участвующих в еврокубках, либо наставники национальной и молодежной сборных, которые уже относятся как раз к ведомству ФФУ.

В отношениях ПФЛ с Федерацией, безмятежных на протяжении почти четырех лет, зимой и весной 2000 года зазвучали непривычные нотки взаимной критики. Критики небеспочвенной, но во многом объясняемой предстоявшими летом 2000-го выборами президента ФФУ, куда собрался пойти на повышение Суркис. Ходили слухи, что зимой Пустовойтенко, который в ноябре 1999-го сложил полномочия премьер-министра Украины, и вовсе может уступить должность Виктору Медведчуку, на тот момент вице-спикеру парламента. Но Медведчук все опроверг.

А ликвидации переносов должно было поспособствовать запланированное еще раньше сокращение высшей лиги до 14 клубов (мол, будет меньше туров, можно будет немного разгрузить календарь). К слову, середняки и аутсайдеры ЧУ сумели уговорить руководство смягчить схему обмена клубами с первой лигой с 4–2 на 3–1, но все равно за два тура до финиша «на вылете» стояли пять клубов. И это не считая совершенно безнадежной «Звезды», которая ухитрилась не добыть ни одной победы в чемпионате, но добраться до полуфинала Кубка Украины, выбив по пути «Шахтер» в серии пенальти.