После семи туров отбора Евро-2000 Украина имела в активе 15 очков, Франция – 14, Исландия и выдавшая под началом Романцева цикл из четырех побед Россия – по 12.

Причем подопечным Йожефа Сабо осенью 1999-го оставалось провести матчи как раз с этими тремя соперниками.

С чемпионом мира Францией удалось расписать ничью в Киеве (0:0).

Исландию обыграть в Рейкьявике (1:0, гол Реброва с пенальти).

И к заключительному туру тройка лидеров шла, как говорится, ноздря в ноздрю. Украина – 19 очков, Франция и Россия – по 18.

Исландия хоть и дала французам бой, но все же прогнозируемо проиграла – 2:3, а Украину в финальный турнир гарантированно выводила только победа в Москве. Но добыть ее на фоне истерии в российской столице и заголовков тамошних газет в стиле «Бей, Хохлов, спасай Россию!» было невероятно сложно. Это была уже не та сборная, которая под началом Бышовца проиграла в Киеве. Мы могли вырвать и победу (момент был у Мороза), но ничья и гол Шевы на 87-й минуте в соавторстве с Филимоновым тоже доставили немало удовольствия Украине.

Увы, в плей-офф мы вновь, как и два года до этого с Хорватией, были биты. Хотя Словения не казалась грозным оппонентом (в составе выделялся лишь один звездный игрок – Захович), в Любляне мы проиграли. Вели в счете после гола Шевченко с паса вернувшегося в сборную после шестилетнего отсутствия и попытки заиграть за российскую молодежку Кандаурова, но во втором тайме мы заработали удаления Парфенова и Гусина, а словенцы забили два мяча. Кошмарным оказался второй – от Ачимовича с центра поля в ворота, покинутые Шовковским, который побежал на бровку выполнять функции защитника и не успел вернуться.

Но даже 1:2 на выезде можно было считать удобным вариантом. В Киеве под начавшимся снегопадом хозяева решили сыграть не оранжевым, а белым мячом (говорят, так захотел Сабо), соперники много нервничали, а на мяч Реброва на 69-й минуте с пенальти гости ответили голом Павлина и рикошетом, который оставил Украину без Евро-2000.

В раздевалке украинцев, по словам Леонида Буряка, была истерика. Сабо на пресс-конференцию не пришел, его контракт с ФФУ истекал 31 декабря, продлевать его на фоне критики продлевать не стали. Единственным оптимальным вариантом на этот пост считался Валерий Лобановский, но переговоры с ним затянулись до 2 марта, а договориться удалось при условии, что новый наставник будет совмещать работу в сборной и в клубе. Еще 7 декабря 1999-го в Токио состоялась жеребьевка отбора ЧМ-2002. Нам досталась группа без явного фаворита – Польша, Норвегия, Беларусь, Уэльс и Армения.

Весной 2000-го под началом Лобановского Украина провела два спарринга – с Болгарией (1:0) и Англией (0:2). В ее составе начали появляться новые исполнители – Несмачный, Тимощук, Кормильцев, Кернозенко, Левицкий, Воробей.

А юношеская сборная Украины (U-18) под началом Анатолия Крощенко в июле 2000-го стала вице-чемпионом Европы. Белик, Лисицкий, Шершун и компания проиграли в финале Франции (0:1), в составе которой в Германию приехали Менди, Мексес, Сиссе.