В 10-м ЧУ впервые на старт вышло так мало клубов — 14. Сделано это было якобы для наведения порядка в календаре, который в этом сезоне, к слову, впервые пережил процедуру жеребьевки. Но избавиться от надоевших переносов все равно не удалось. В конце октября состоялся 13-й тур, а в ноябре прошли еще семь матчей «Динамо» и «Шахтера», которые не удалось сыграть вовремя. У «Кривбасса» пауза между играми составила месяц.

Крах вчерашних лидеров

Это был уже не тот «Кривбасс», который дважды кряду брал бронзу, а в 9-м чемпионате едва не вытолкнул «Шахтер» из ЛЧ. У клуба начались финансовые проблемы, которые пытался опровергнуть президент клуба Сергей Полищук, летом ушли Лавренцов, Мороз и Езерский, на трансфер были выставлены Мизин, Паляница, Гецко, Зотов. Три победы на старте сменились поражениями, и после четвертого кряду подал в отставку Олег Таран, оставив своему помощнику Геннадию Литовченко команду на 10-м месте.

Рядышком в таблице расположился «Металлист», тоже переживавший не лучшие времена. Летний переход Михаила Фоменко в ЦСКА подтвердил внутренние проблемы, которые не смог исправить вернувшийся в Харьков из Калининграда экс-рулевой «Металлиста» конца 1980-х — начала 1990-х Леонид Ткаченко. Но еще хуже стартовала «Ворскла»: семь поражений в семи турах привели к прогнозируемой отставке Анатолия Конькова, которого сменил Сергей Морозов.

Катастрофическая ситуация с финансами не помешала полтавчанам в первом круге поставить подножку «Шахтеру» (2:2), но «Ворскла» и весной вела борьбу за выживание. Как и «Кривбасс». Финишировали в итоге в нижней части турнирной таблицы и «Металлист» с «Карпатами».

Четыре клуба, которые в предыдущие годы формировали ближайшее окружение «Динамо» и «Шахтера» в ЧУ, практически синхронно рухнули вниз. Но харьковчан это касается в меньшей степени — зимой у них появился новый президент Александр Фельдман. К ним поехали звезды отечественного калибра: Гецко, Паляница, Мизин, Леженцев, Кунденок, Есин, Назаров. Говорили о возвращении Фоменко, но прибыл его ассистент Виталий Шалычев, которому не удалось извлечь максимум из имевшегося в наличии кадрового ресурса. Весной «Металлист» показал лишь 7-й результат.

Бронзовый «Днепр»

На место старых лидеров активнее других выдвинулся «Днепр» (подняли голову «Таврия» с Александром Ищенко, ЦСКА с Михаилом Фоменко, стабильностью отметились два «Металлурга» — Николая Павлова и Семена Альтмана). Еще в 1996-м Вячеслав Грозный обещал за четыре года привезти в Днепропетровск ЛЧ, но его амбиции оказались не по карману руководству клуба. И последние два сезона днепряне вместо подготовки к еврокубкам болтались в зоне выживания (12-е место в 1999-м, 11-е — в 2000-м).

О высоких целях вспомнили перед стартом 10-го чемпионата, пошли слухи, что команду могут возглавить Евгений Кучеревский, Николай Павлов или Олег Таран. Но рулевым остался Николай Федоренко, ряды команды пополнили Полтавец и Шелаев, а в первом же туре «Днепр» в меньшинстве отобрал очки у «Динамо» — 1:1. Несмотря на внутренний конфликт, возникший между тренером и гендиректором клуба Андреем Стеценко, весной днепряне не испытывали конкуренции от преследователей и даже сохраняли шансы на попадание в зону ЛЧ. Но в последнем туре проиграли «Динамо» и отстали от «Шахтера» на восемь очков.

10 миллионов за Агахову

Та победа «Динамо» над «Днепром» в последнем туре стала судьбоносной в борьбе за чемпионство: любая осечка киевлян могла принести первое золото «Шахтеру». Днепряне выигрывали после гола Спевака, но на 84-й минуте Несмачный ударом с острого угла сравнял счет, а на 85-й Мелащенко забил чемпионский гол.

Это был сезон, когда «Динамо» и «Шахтер» шли ноздря в ноздрю, а судьба золота впервые с 1993 года решилась только в последний день.

В первом круге соперники набрали по 30 очков, матч в Донецке завершился вничью — 1:1.

Проведенная зимой гонка кадровых вооружений еще больше подогрела градус противостояния. В Украину поехали легионеры из дальнего зарубежья — Боднар, Пеев, Чернат, Гавранчич, Агахова (за него горняки якобы уплатили $10 млн), Окоронкво, Ндиайе и другие (летнее пожелание президента «Полиграфтехники» Николая Лавренко о введении лимита на легионеров вовремя услышано не было). Скучать соперники не давали.

В 16-м туре споткнулся «Шахтер» (ничья с запорожцами), но уже через неделю горняки в Киеве на переполненном «Олимпийском» обыграли «Динамо» — 2:1. Мелащенко открыл счет, но после перерыва два гола за четыре минуты забили прибывшие зимой африканцы Агахова и Ндиайе, а киевляне жаловались на неназначенный арбитром Жосаном пенальти и упустили уйму шансов, о чем после игры говорил Алексей Михайличенко. Признал это и Виктор Прокопенко, команда которого на очко вырвалась вперед.

Ненадолго. В 21-м туре «Шахтер» сыграл вничью с «Металлистом», причем главный бомбардир горняков Воробей не забил пенальти Горяинову. Теперь «Динамо» впереди, но и у киевлян нервы не железные: в 23-м туре они ничего не смогли поделать с поймавшим кураж вратарем «Карпат» Тлумаком (1:1) и вновь на очко пропустили вперед «Шахтер».

Гол-фантом и месть за финал

Кульминация наступила перед самым финишем. В двух частях. Первая — в Запорожье, где «Динамо» в 24-м туре вырвало победу у «Металлурга» благодаря очень спорному голу. Мяч после рикошета летел в створ ворот «Металлурга», его с линии успел выбить Ратий, но одесская бригада арбитров во главе с Абросимовым указала на центр. По ТВ даже пытались при помощи компьютерной графики доказать, что гол был, но получилось, мягко говоря, неубедительно.

А затем «Шахтер» и ЦСКА, которые 27 мая 120 минут сражались за Кубок Украины, в матче 25-го тура устроили еще одну эпическую битву. Позже вратарь армейцев Рева вспоминал: «К нам едва ли не с автоматами приезжали высокопоставленные люди из «Динамо» со словами: «Чтобы ни в коем случае никто не сдал игру». Рева стоял стеной, за его воротами, поговаривают, по ходу матча появился один из руководителей «Шахтера» Евгений Канана, якобы соблазнявший кипера очень крупными суммами за пропущенный мяч, но ничья 0:0 стала роковой для горняков.

Несмотря на то что «Шахтер» провел лучший сезон за последние лет 20, он не стал чемпионом, а его президент Ринат Ахметов объяснил это тем, что судьи были лояльнее к «Динамо». Наставник же горняков Прокопенко с огорчением констатировал: «За мной закрепилось клеймо вечно второго. Специалиста с таким клеймом в «Шахтере» долго держать не будут...»