Через два дня после избрания Григория Суркиса президентом ФФУ была презентована программа «Наша мета — 2002!», но стартовый матч отбора ЧМ-2002 с Польшей в Киеве обернулся конфузом.

Натурализованный нигериец Олисадебе еще в первом тайме забил два гола в ворота Кернозенко, после перерыва Калужный добавил еще один (при этом наш вратарь еще взял пенальти от Юсковяка), а гол Шевченко оказался единственным для хозяев — 1:3.

Следующие два матча подопечные Валерия Лобановского выиграли в гостях. У Армении (3:2).

И Норвегии (1:0), ситуацию в таблице удалось чуточку выправить: после трех туров у Польши было 7 очков, у нас и Беларуси — по 6, Уэльс и Норвегия имели по 2, Армения — 1.

Зимой 2001 года работа в лагере сборной кипела, как никогда. В новеньком манеже в Конче-Заспе на базе «Динамо» Лобановский провел пять спаррингов с клубами — «Борисфеном», «Оболонью», ЦСКА, «Ворсклой» и «Таврией», активно проверяя ближайший резерв, а сборная впервые записала себе в актив матчи в феврале в международном турнире на Кипре, где потерпела поражения от Румынии (0:1) и хозяев (3:4).

Казалось бы, информации тренерским штабом получено немало, уровень ЧУ растет, два наших клуба сыграли в группе ЛЧ, в сборной есть легионеры из топ-чемпионатов Европы (Шевченко, Лужный, Ребров), но в отборе ЧМ-2002 команду Лобановского накрыл ничейный синдром.

Две осечки в марте. Беларусь — 0:0.

Уэльс — 1:1.

Две в июне. Норвегия — 0:0 и Уэльс — 1:1.

И Украина после семи туров уже отстает от Польши на 7 очков, а от Беларуси — на 2, а по календарю в трех оставшихся осенью матчах нам предстояли выезды в Минск и Хожув. Имея красивый лозунг, мы рисковали не попасть даже в плей-офф квалификации...