К сентябрю 2001 года в группе 5 отбора ЧМ-2002 Украина отставала от Польши на семь очков, от Беларуси — на два.

До финиша оставалось три тура, причем подопечных Валерия Лобановского ожидали опасные визиты в Минск и Хожув, а также домашняя игра с неудобными армянами.

С последними вопрос удалось благополучно решить во Львове — 3:0.

Намного сложнее все было в двух других встречах. После матча в Минске, где два гола Шевченко в дебюте второго тайма принесли нам победу (2:0), наставник белорусов Эдуард Малофеев обвинил киевских динамовцев Белькевича и Хацкевича в том, что они в матче против своего клубного тренера сыграли ниже своих возможностей.

За тур до финиша Украина на очко опередила северного соседа, который сумел обыграть уже немотивированную Польшу (4:1). А вот с Украиной поляки, которые готовились торжественно праздновать окончание цикла и первый за 16 лет выход на ЧМ, сыграли строже — 1:1. Повезло, что Беларусь проиграла Уэльсу (0:1) и пропустила нас в плей-офф.

Но там ждала Германия, которая в итоге стала вице-чемпионом мира. В Киеве хозяева долго утюжили оборону немцев, которых спасал Кан, одним своим видом наводивший страх на соперников, но добились только ничьей — 1:1.

А в Дортмунде был кошмар. К 15-й минуте Германия вколотила три мяча, после перерыва — четвертый, и только на 90-й Шевченко подсластил пилюлю. Кадры с Лобановским, который смотрит на часы, впечатались в память. Эта игра отобрала у него не один год жизни...

«В нынешней сборной большинство игроков исчерпало себя», — на эмоциях заявил Суркис и пообещал, что вскоре все узнают фамилию нового главного тренера. Лобановский еще в раздевалке поблагодарил футболистов и попрощался, а вскоре просочилась информация, что его преемником может стать знаменитый Мирослав Блажевич, который сделал Хорватию «бронзовой» на ЧМ-1998. Он приехал в Киев, но исполком ФФУ неожиданно отдал предпочтение Буряку...