Чемпионат-2002/2003 получился необычайно интересным и интригующим. На фоне предыдущих двух сезонов, когда «Динамо» и «Шахтер» прилично отрывались от массовки, в 12-м дуэту грандов лишь весной удалось убежать от преследователей. А первая пятерка по итогам первого круга выглядела, мягко говоря, неожиданно — «Шахтер» (38 очков), «Днепр» (35), «Арсенал» (33), «Динамо» (33), «Металлург» Д (28). Киевляне впервые в истории к экватору ЧУ оказались на 4-м месте.

Перестройка в «Динамо»

Смерть Валерия Лобановского в мае 2002-го и упущенное без него «золото» на финише прошлого сезона требовали от «Динамо» серьезных действий. 14 июня состоялось собрание акционеров, на котором новым президентом клуба был избран Игорь Суркис. И уже он инициировал утверждение в роли главного тренера Алексея Михайличенко — ассистента Лобановского на протяжении пяти лет.

Радикальные коррективы происходили и с составом. Постепенно сходили со сцены герои 1990-х: закончили Косовский и Герасименко, ушли Михайленко, Кардаш, Яшкин, Серебренников, редко стал появляться в составе Головко. А Ващук уже по окончании первого круга перешел... в московский «Спартак», конечно, со скандалом. А в Киев все активнее стали приезжать легионеры.

Летом 2002-го ряды «Динамо» пополнили бразильцы Леандро и Диого Ринкон, хорваты Саблич и Леко, марокканец Эль-Каддури, плюс на подходе появилась группа очень перспективной молодежи (Милевский, Алиев и Яценко даже успели дебютировать в первой команде в сезоне-2002/2003).

Такое глобальное обновление состава вкупе с дополнительной нагрузкой «Динамо» в ЛЧ и привело к 4-му месту на промежуточном финише. Но весной, перестав отвлекаться на международной арене, киевляне выдали мощный рывок — 40 очков из 45 возможных. И вырвали чемпионский титул у «Шахтера», который стал для них юбилейным в ЧУ.

Уход Скалы

Впрочем, в завоевании титула заслуга не только Михайличенко и его подопечных — «Шахтер» очень сильно постарался, чтобы лишиться чемпионства. Эйфория по поводу долгожданных золотых медалей привела к тому, что в середине сентября горняки остались без своего тренера Невио Скалы. «Шахтер» в первом же туре едва унес ноги от «Арсенала» (0:0). А после непростой победы над «Динамо» (1:0) в 5-м туре ухитрился тут же проиграть «Волыни» (0:2) и разделить очки с «Кривбассом» (1:1).

Параллельно итальянский тренер не прошел «Брюгге» в квалификации ЛЧ, а в Вене в матче Кубка УЕФА чашу терпения Рината Ахметова переполнило оглушительное фиаско от «Аустрии» (1:5). Ходит байка, что после этого раздосадованный президент «Шахтера» с бейсбольной битой подпортил авто своих игроков.

Бразды правления перешли к Валерию Яремченко. И хотя зарубежные СМИ сватали в Донецк немцев Кристофа Даума и Клауса Топмеллера, а также румыне Гавриила Балинта, ветеран «Шахтера» проработал до самого финиша чемпионата... Главные неприятности случились с горняками в мае.

Ничья с «Ворсклой» 0:0 (23-й тур), домашнее поражение от «Волыни» 1:3 (25-й тур) и упущенная победа над «Динамо» в Киеве — 1:2 (26-й тур). Решающий гол забил горняк Пуканыч — в свои ворота. После этого дончане пропустили динамовцев на одно очко вперед, а в 29-м туре еще и сыграли вничью с «Таврией» (3:3). Ставка Ахметова на отечественного наставника вновь не сработала.

Восстание «Арсенала»

Открытием 12-го чемпионата стал киевский «Арсенала», который возглавил Вячеслав Грозный, вернувшийся в Украину из России после скандала осени 1997 года. Азартный тренер, получив очень серьезную финансовую поддержку от столичной мэрии, начал работу по принципам «Интернационала». Из прежнего состава в «Арсенале» остались только три футболиста, пауза между чемпионатами составила чуть меньше месяца, но Грозному и этого времени хватило, чтобы его команда в первом же туре от души погоняла «Шахтер». К экватору он пришел третьим, выполнив мечту Александра Омельченко и потеснив «Динамо». Но весной «канониры» показали только 6-й результат. Зато Грозный дал путевку в жизнь Гусеву, который летом 2003-го перейдет в «Динамо».

Намеки «Днепра»

Вызов грандам бросил и Евгений Кучеревский, который летом усилил команду, пригласив Михайленко, Полунина, Венглинского, Костышина, вернув Матюхина. Правда, Полунин получил травму перед первым же матчем (а вообще провел всего 6 матчей за «Днепр»), но шанс заменить ветерана на все 100% использовал молодой Ротань — забил два мяча «Волыни» и прочно закрепился в основной обойме.

Но и днепряне не сумели удержать взятый осенью приличный темп, набрав во втором круге на 11 очков меньше, чем в первом, и пропустили вперед донецкий «Металлург», где зимой произошла неожиданная смена тренера. Семена Альтмана, который несколькими годами ранее принял коллектив, стоявший на грани вылета, и превратил его в бронзового призера, сменил 33-летний Александр Севидов. Клуб, к слову, едва не переименовали (в том сезоне мариупольский «Металлург» стал «Ильичевцем»), но так и не определились с новым названием, среди которых были очень колоритные, например, «Донбасс Юнайтед».

Лавина легионеров

Еще одна фишка этого сезона — волна легионеров, которая накатила на ЧУ. В составе двух грандов они в большом количестве выступали и раньше, но теперь их примеру последовали и другие. По сравнению с предыдущим сезоном в рядах «Шахтера» и «Динамо» суммарное количество иностранных футболистов возросло незначительно (было 23, стало 26), зато в остальных клубах высшей лиги увеличилось вдвое — с 43 до 90.

Работа на международном трансферном рынке с богатыми возможностями для финансовых махинаций понравилась многим. Нередко уровень приглашаемых легионеров оказывался чрезвычайно низким, а клубы страдали от резкой смены курса. Например, запорожский «Металлург», заполнив заявку 16 легионерами сомнительной квалификации, занял предпоследнее место в таблице, а от понижения в классе его спасло только банкротство «Полиграфтехники», которая по ходу сезона переименовалась в «Александрию».