В декабре 2001 года исполком ФФУ вместо хорвата Блажевича неожиданно отдал руль сборной Леониду Буряку, который начал готовить сборную к отбору на Евро-2004.

Наследство Буряку досталось не очень богатое. Звезды 1990-х, на которых в свое время опирался Йожеф Сабо, уже сходили с орбиты, команда требовала серьезного обновления, чем и занялся новый наставник. Буряк проверил очень многих игроков — и опытных, и молодых (в шести спаррингах с Японией, Румынией, Грузией, Югославией, Беларусью и Ираном — 37 человек), но так и не успел определиться с основным составом до сентября 2002 года.

Украинцем в срочном порядке стал горняк Бахарев, но выяснилось, что он не имеет права играть в официальных турнирах, поскольку заигран за Россию.

Селекцию пришлось продолжать уже по ходу отборочного турнира, который получился самым неудачным за последние годы. Лучшие матчи были сыграны в Киеве — в октябре 2002-го с Грецией (2:0).

И в марте 2003-го с Испанией (2:2), когда откровением для многих болельщиков стала игра 23-летнего Воронина и 33-летнего дебютанта Горшкова, сравнявшего счет с Испанией.

Но слишком много очков было растеряно в ничьих — с Арменией на ее поле (2:2).

С Северной Ирландией (0:0). С той же Испанией, а с Арменией во Львове едва не оступились (4:3, Федоров забил на 92-й минуте).

А параллельно греки под руководством Отто Рехагеля отошли от двух стартовых поражений и уже в июне 2003-го наверстали упущенное, обыграв Испанию в гостях (1:0) и Украину дома (1:0) и выскочив на первое место (12 очков).

У Испании было 11, у нас — 9. Оптимисты еще сохраняли надежды на лучшее, но греки и испанцы больше не потеряли ни одного очка, и Буряку пришлось уйти в отставку еще в октябре 2003-го. В сборной при нем дебютировали Воронин, Калиниченко, Ротань, Гусев, Радченко, Рыкун, опираясь на которых Олег Блохин маршем пройдет по отбору ЧМ-2006...

И никто не мог тогда подумать, что сборная Украины в Киеве обыгрывала будущих чемпионов Европы 2004 года, которых вполне могла бы не пустить в Португалию, если бы не пропустила гол Харистеаса в Афинах.