Провал «Шахтера» весной 2003 года под началом Валерия Яремченко, превративший преимущество в пять очков перед «Динамо» в отставание в три очка, привел к тому, что в новый сезон горняки вступили с другим наставником. Еще 16 июня 2003 года, на следующий день после предпоследнего матча 12-го чемпионата, горнякам был представлен новый главный тренер — немец Бернд Шустер. А для усиления коллектива появились мощные легионеры — молодые, но уже известные игроки сборных своих стран: Срна, Рац, Вукич, Плетикоса и украинец Закарлюка. Со старта «Шахтер» рванул вперед и после 10 туров имел в активе 30 очков — максимум, на который можно было рассчитывать.

Тормоз для шустрого Шустера

Но в следующих 13 матчах подопечные Шустера набрали лишь... 19 очков. Что-то сломалось в немецкой машине после встречи с «Динамо» в 11-м туре. К тому времени киевляне отставали на пять очков, а ничья 1:1 не помогла им сократить дистанцию. Но она, как потом оказалось, внесла перелом в ход борьбы за титул. Матч грандов в Киеве получил огромный резонанс.

Львовский рефери Шандор, сославшись на проблемы психологического характера, отказался от работы на этой игре, а назначенный вместо него крымчанин Мельничук с давлением не справился. Пенальти, который арбитр сначала назначил в ворота «Шахтера», а после консультации с ассистентом отменил, незасчитанный гол динамовца Шацких, отсутствие реакции на удар горняка Пажина в пах судье — поводов для критики симферополец соорудил предостаточно.

Из четырех оставшихся до зимнего перерыва «Шахтер» выиграл лишь два, сыграв вничью с «Кривбассом» и «Днепром», а «Динамо» оформило три победы при ничьей с «Таврией» и сократило отставание до трех очков. Зимой Шустер заполучил в свое распоряжение еще одну группу сильных легионеров — Дуляя, Марику, Стойкана, но во втором матче весны горняки проиграли «Днепру» (0:1), в четвертом — «Кривбассу» (0:1) и к матчу 20-го тура с «Динамо» уже отставали от киевлян на одно очко. А дома на глазах своей публики были биты — 2:4.

Затем в трех матчах «Шахтер» набрал лишь четыре очка, и после поражения от «Черноморца» Ринат Ахметов попрощался с Шустером.

Волны «Днепра»

В апреле 2004 года «Динамо» вырвалось на первое место, а на старте чемпионата у него случилась пробуксовка в Одессе (0:1 с «Черноморцем»), которая к 5-му туру поставила перед киевлянами необходимость догонять не только «Шахтер», но и «Днепр». Команда Евгения Кучеревского выиграла первые четыре матча, а в столице даже в меньшинстве портила нервы хозяевам. Мощная полузащита днепрян (Ротань, Назаренко, Михайленко, Шелаев) получила летом подкрепление в лице мастера тонкой передачи Рыкуна, который быстро нашел общий язык с Венглинским.

Впрочем, матч «Динамо» и «Днепра» испортило судейство Курганова, который вел себя неуверенно, а уже в компенсированное время организовал коллективное возмущение гостей — при счете 1:1 назначил пенальти за подкат Грицая под Шацких. Тема неквалифицированного судейства, особенно в топ-матчах, в том сезоне поднялась особенно остро. А в ФФУ, ссылаясь на требования УЕФА, в сентябре наложили вето на обнародование оценок арбитрам, которые раньше публиковались в прессе.

Днепряне до 10-го тура дышали «Динамо» в затылок, но потом несколько раз споткнулись и на зимний перерыв ушли, проигрывая киевлянам шесть очков (горнякам — девять). Весной парни Кучеревского тоже показали третий результат и закономерно взяли бронзу, но играли очень нестабильно. Обыграли «Шахтер» и «Динамо» в ЧУ (два раза по 1:0), выбили динамовцев в полуфинале КУ, но спотыкались на ровном месте и в итоге увеличили отставание: от чемпиона до 16 очков.

Проколы «Динамо»

«Динамо», стараясь не отставать от «Шахтера», летом тоже вышло на рынок. Но трансферы киевлян в большинстве своем оказались пустышкой. Огненович, Алессандро, Нанни быстро исчезли с горизонта, Юссуф долго раскачивался, и только Гусев с ходу ворвался в основной состав. Зато зимой в Киеве появились Верпаковскис и Клебер, укрепившие атаку (плюс перспективные, но не реализовавшие свой талант в «Динамо» Бидненко, Корниленко и Чеснаускис).

Но за счет старого багажа, сыгранного коллектива и помощи Фортуны (в матче с «Ильичевцем», например, Саблич принес победу на 90-й минуте, неудачно сделав навес с фланга, — мяч срезался и оказался за спиной у вратаря) киевлянам удалось стабильнее всех пройти турнирную дистанцию.

Хотя срывы были и у них. Например, в Борисполе, где «Борисфен» 8 мая, благодаря двум голам экс-динамовца Максимова, одержал сенсационную победу — 2:0. В том сезоне, к слову, Киевская область была представлена в ЧУ сразу четырьмя командами, а две из них — «Оболонь» и «Борисфен» — показали лучшие результаты в своей истории.

Курс Луческу

Поражение «Динамо» в Борисполе состоялось уже после отставки Шустера, но до официального объявления о подписании контракта с новым иностранцем — румыном Мирчей Луческу, которого горняки обхаживали еще раньше. В курс дела нового рулевого вводил спортивный директор Виктор Прокопенко, который временно исполнял обязанности главного тренера. До конца сезона «Шахтер» выиграл все семь матчей, но лишь сократил отставание от киевлян с девяти до трех очков. Зато Луческу и Прокопенко добыли Кубок Украины. Днепряне проиграли третий финал «Шахтеру», пропустив по голу на первой и последней минутах.

Кроме того, президент горняков Ринат Ахметов заявил о строительстве нового клубного стадиона стоимостью около 150 млн долларов. Горняки сдержали слово и построили «Донбасс Арену», которую открыли в 2009 году. В отличие от «Арсенала», который говорил о выделении 32 гектаров земли под строительство тренировочной базы в Пуще-Водице, и от ФФУ, громко проанонсировавшей начало возведения базы для сборных Украины в Гореничах. Эти проекты так
и остались на бумаге.

Именные футболки

Впервые в истории по итогам сезона элитный дивизион покинули «Карпаты». Львовянам составила компанию кировоградская «Звезда». А вот составителей календаря стоит похвалить — наконец-то в ЧУ не было ни одного серьезного переноса (только сдвиги матчей на день вперед или назад). Впервые всех обязали играть в именных футболках с постоянным номером. Порядок постепенно налаживался...