О том, что Евро-2004 пройдет без Украины, стало понятно в июне 2003-го после поражения в Афинах. Команде Леонида Буряка нужно было выигрывать у Северной Ирландии и Испании и рассчитывать при этом на осечки Греции (опережала нас на шесть очков) и той же Испании (три очка перевеса).

Но сначала Украина проиграла в Донецке спарринг Румынии (0:2), потом не сумела забить британцам (0:0).

И потерпела поражение от Испании (1:2, причем Шовковский при счете 0:0 еще и отразил пенальти).

«Последние два года мы потеряли», — глава ФФУ Григорий Суркис явно дал понять, что на продолжение сотрудничества с Буряком он больше не рассчитывает. И там же, в Испании, Суркис заявил: «У руля сборной Украины должен стоять зарубежный специалист».

Но эксперимента с иностранцем вновь не получилось. Через неделю после отставки Буряка, 18 сентября, Суркис постарался выкрутиться из ситуации, представляя Олега Блохина: «Мы можем считать его западным тренером, поскольку он ни одного дня не работал в Украине».

Блохин с первого же дня просто ошеломил своей напористостью и агрессивностью, заявив, что Украина должна попасть на ЧМ-2006 с первого места. И это — после 10 лет бесплодных попыток пробиться в финальные турниры хотя бы через плей-офф. Недоверие к словам Блохина начало усиливаться по ходу его работы.

Ничьи с Македонией (0:0), Ливией (1:1), Словакией (1:1) и поражения от Македонии (0:1), Франции (0:1) и Англии (0:3) — вот первые шесть матчей нового тренера, который в апреле 2004-го еще и попал в ДТП в Киеве (внедорожник Hummer, в котором пассажиром ехал Блохин, столкнулся с машиной и проломил кирпичную стену) и оказался в больнице с сотрясением мозга средней тяжести.

Впрочем, Олег Владимирович не унывал. Мол, победы будут уже в официальных играх.

И не обманул. На ЧМ-2006 Украина действительно попала с первого места...