Летом 1994 года Украина одной из первых в Европе перешла на новую систему начисления очков (три — за победу, одно — за ничью), которая была успешно применена на ЧМ-1994 в США. В Англии так играли с 1981 года, в 1994-м синхронно с нами перестроились Италия и Франция, лишь спустя год новый порядок ввели Германия и Испания, а также УЕФА — в группе ЛЧ. Теперь командам стало невыгодно раскатывать блеклые ничьи, ведь цена победы возросла. Ничьих стало меньше (в предыдущем сезоне — 25,49%, в новом — 19,61%), но любители разделить очки моментально подстроились и стали играть в пресловутые «три в три».

Поднявшиеся в элиту «Прикарпатье» и «Николаев» (сменили «Буковину» и «Металлист») немало попортили нервов грандам. Прикарпатцы отобрали два очка у «Черноморца» (2:2 дома), четыре — у «Днепра» (два раза по 1:1), а николаевцы в родных стенах обыграли соседей из Одессы (1:0) и лишили двух очков днепрян (1:1 дома). Из квартета тогдашних топ-клубов ЧУ не пострадали от дерзких новичков лишь «Динамо» и «Шахтер». Они со старта ушли в отрыв, причем горняки долгое время лидировали (после 14 туров опережали «Динамо» на четыре очка, а «Таврию» и «Днепр» — на девять), демонстрируя очень агрессивный футбол. В 14 матчах они добыли 12 побед при двух ничьих с общим счетом 35:5.

Авторитет «Шахтера»

Многое объясняло то, что в августе 1994-го у единственного тогда футбольного клуба Донецка появился новый (и первый частный) хозяин. И какой! Ахать Брагин (криминальный авторитет, державший под контролем практически весь бизнес Донбасса), о котором много и преимущественно шепотом говорилось в тогдашнем городе. Человек, о котором почти все слышали, но мало кто его видел (да и хотели ли?). И вот Брагин вышел на свет. Он стал давать интервью, устраивать пресс-конференции. Забавно было наблюдать, с какой опаской ему поначалу задавали вопросы. Брагин первым озвучил намерение сделать «Шахтер» чемпионом. Кто-то пустил слух, что он хочет вернуть из МЮ Канчельскиса (уехал в Манчестер в 1991-м). Ахать Хафизович выразился патриотично: «Настанет время, и футболисты уровня Канчельскиса не захотят уезжать из Донецка! Наша задача — создать такую команду и такие условия, чтобы так и было».

Подробнее Яремченко: "До прихода Брагина в "Шахтер" зарплату платили холодильниками"

«Шахтер» начал обрастать мускулами. Из-за границы в Донецк вернулись звезды 1980-х — Грачев и Петров, дебютировали перспективные Шищенко, Зубов, Дранов. Правда, Грачеву исполнилось уже 38 лет, и он явно приехал доигрывать, но все же три мяча в розыгрыше Кубка Украины забил и может считать себя причастным к первому для «Шахтера» трофею периода независимости. А 30-летний Петров стал одним из лидеров команды, забил 14 голов в чемпионате, дебютировал в национальной сборной Украины. Но конструкция оказалась очень хрупкой. И на финише первого круга «Шахтер» засыпался, до этого став инициатором необычайно крупного скандала.

Страсти с переигровкой

Руководству клуба не понравилось судейство в матчах 5-го («Кривбасс» — 0:0) и 9-го туров («Нива» Т — 1:2), и горняки накинулись на ФФУ с требованием наказать арбитров и переиграть поединок в Тернополе, где крымчане Авдыш и Панчик (лайнсмен) действительно не засчитали чистый гол гостей. В бой пошла даже тяжелая артиллерия — ультиматум с угрозой отказаться от выступления в чемпионате Украины и перейти в чемпионат России, а также давление со стороны депутатов Верховной Рады. Что удивительно, Брагина, который обвинял ФФУ во многих грехах, поддержало «Динамо», тоже добавившее «пару ласковых» в адрес Виктора Банникова. И тому пришлось давать задний ход. В первый и в последний раз в ЧУ был переигран матч.

Но «Шахтеру» это не помогло — 1 декабря в Тернополе горняки проиграли «Ниве» еще раз (0:2), после чего команду покинул ее главный тренер Валерий Яремченко. Ведь это было уже третье поражение в трех матчах (ранее «Шахтер» дома уступил «Динамо» (1:3) и в гостях — «Днепру» (0:2), и ушел на зимний перерыв, отставая от киевлян на пять очков.

Весной горняки вообще выпали из призовой тройки. Единственным утешением стала победа в Кубке Украины, добытая на морально-волевых в серии пенальти с «Днепром». Ее героем стал вратарь Шутков, который взял удар Финкеля и спас сезон для «Шахтера».

Вход и выход Онищенко

Перестройка шла и в «Динамо», которое летом собрало сливки по всей стране. В Киев перебрались игроки национальной и молодежной сборной — Косовский, Леженцев, Скаченко, Гусин, Воробьев, Михайленко (за ним охотился немецкий «Айнтрахт», но «Динамо» сумело уговорить днепрянина). С учетом молодых Реброва, Шовковского, Ващука, Дмитрулина и Шевченко вырисовывалась интересная команда, которая зимой получила новое пополнение — лучшего футболиста России 1994 года Калитвинцева (правда, контракт он подписывал, имея перелом берцовой кости, будучи в гипсе и на костылях), а также десант из Днепропетровска — Максимова, Беженара, Похлебаева, Коновалова и тренера Николая Павлова, который в столице занял должность начальника команды.

Но ненадолго — ему в авральном порядке пришлось становиться у руля «Динамо» после отставки Владимира Онищенко, провалившего начало весенней части сезона. Онищенко в декабре сменил на тренерской скамье Йожефа Сабо, но после разгрома «Шахтера» (3:0) набрал лишь два очка в трех турах, причем дома проиграл «Черноморцу» (1:2), который набирал обороты. Плюс «Динамо» вылетело в четвертьфинале Кубка Украины от «Таврии», и в апреле нервы Григория Суркиса не выдержали. Меры были приняты вовремя: оставшуюся часть чемпионата киевляне пролетели на крыльях (32 очка из 36) и второй раз кряду досрочно стали чемпионами — за три тура до финиша.

Нервы и амбиции Буряка

Стал набирать ход «Черноморец» под управлением Леонида Буряка. Но и тут не обошлось без скандала. Во время игры в 16-м туре во Львове разъяренный решением киевского арбитра Арановского, Буряк увел команду с поля. Игра была прервана минут на 10, но потом продолжилась и завершилась вничью — 0:0. А двумя неделями ранее в Одессе по поводу работы арбитра Хиблина из Хмельницкого негодовал Йожеф Сабо. Тренер «Динамо» говорил о несправедливом пенальти в пользу «Черноморца» (игра закончилась со счетом 1:1), а также необходимости удаления вратаря хозяев Суслова за фол последней надежды. За это Хиблину — впервые в истории ЧУ — впаяли пожизненную дисквалификацию. Но потом помиловали. Страсти накалялись, и Буряк всерьез собирался побороться за золото. Но уже в следующем чемпионате...