На финише отбора Евро-1996 сборная Украины, потерявшая шансы на выход в финальный этап еще осенью 1994-го и в марте 1995-го, встрепенулась, взяла реванш у Литвы (3:1 в гостях), вела в счете в Словении (2:0) и Италии (1:0), но проиграла — 2:3 и 1:3.

Концовка получилась относительно неплохой (с точки зрения результативности и стабилизировавшейся игры), но Украина все равно заняла 4-е место в группе, пропустив вперед Хорватию, Италию и даже Литву.

Как итог, 8 декабря Анатолий Коньков услышал о своей работе немало «теплых слов» и сложил бразды правления сборной.

А 27-го числа ФФУ приняла странное решение и поставила на пост сразу двух специалистов, которые были задействованы еще и в клубах, — Йожефа Сабо («Динамо») и Леонида Буряка («Черноморец»). На словах декларировалось равноправие двух наставников, но в документах главным тренером все же был назван Сабо.

Их с Буряком задачей в 1996 году была подготовка к старту отбора ЧМ-1998, жеребьевка которого состоялась 12 декабря в Париже (мы попали в 4-ю корзину и получили в соперники будущих чемпионов Европы-1996 — Германию, а также Португалию, Северную Ирландию, Албанию и Армению).

Самой главной задачей было грамотно влить свежую кровь в команду, которой было очень много – из молодежной сборной, на ленточке проигравшей отбор на Олимпийские игры 1996 года команде Италии, напичканной будущими звездами мирового калибра (Индзаги, Пануччи, Виери, Дель Пьеро, Неста, Таккинарди, Дельвеккио и другие).

В ряды национальной команды из молодежки влились Шевченко, Ребров, Косовский, Шовковский, Кардаш, Ващук, Парфенов, Михайленко, но притирка шла со скрипом, и первые два спарринга успеха не принесли: Молдова — 2:2, Турция — 2:3. Зато потом дело пошло...